La Biblioteca Houghton de Harvard ha eliminado la cubierta de piel humana de una copia de “Des destinées de l’âme” (Los destinos del alma), de Arsène Houssaye. Este particular ejemplar fue encuadernado por el Dr. Ludovic Bouland (1839-1933), un médico y bibliófilo, con piel obtenida sin autorización de una mujer fallecida en el hospital donde trabajaba. Integrado a la colección de Harvard desde 1934, la biblioteca está evaluando cómo manejar estos restos humanos de manera digna.

La decisión de retirar la piel humana de “Des destinées de l’âme” se tomó después de una revisión por parte de la Biblioteca Houghton. Esta acción se alinea con las directrices del Informe del Comité Directivo de la Universidad de Harvard sobre Restos Humanos en las Colecciones de Museos Universitarios. Tras un análisis cuidadoso, la Biblioteca de Harvard y el Comité de Devolución de Colecciones del Museo acordaron que estos restos humanos deben ser retirados de su colección, dada la complejidad ética de su origen y trayectoria. Actualmente, se están llevando a cabo investigaciones adicionales sobre la biografía y procedencia del libro, el Dr. Bouland y la paciente no identificada. También se está consultando con autoridades de la universidad y de Francia para determinar el manejo más respetuoso de los restos.

«El libro es una meditación sobre el alma y la vida después de la muerte. El primer propietario del libro, el Dr. Ludovic Bouland, médico y bibliófilo francés, encuadernó el libro con piel humana. Una nota manuscrita de Bouland insertada en el volumen afirma que “un libro sobre el alma humana merecía tener una cubierta humana”. La evidencia indica que Bouland encuadernó el libro con piel, tomada de una mujer, que había adquirido cuando era estudiante de medicina. Un memorando que acompaña al libro escrito por John Stetson, que desde entonces se ha perdido, nos decía que Bouland tomó esta piel del cuerpo de una paciente desconocida fallecida de un hospital psiquiátrico francés», Tom Hyry, bibliotecario asociado de la Universidad para archivos y colecciones especiales.

Harvard elimina piel humana de la encuadernación de un libro del siglo XIX

La encuadernación de libros con piel humana, conocida como bibliopegia antropodérmica, es una técnica poco común hoy en día, pero que tuvo su auge en el siglo XVII. En 2014, la Biblioteca Houghton de Harvard confirmó mediante análisis científico que un libro estaba encuadernado en piel humana. En 2015 se limitó el acceso al libro y en 2023 se impuso una moratoria total sobre el acceso. No obstante, la retirada de esta cubierta se efectuó en 2024.

La Biblioteca de Harvard y su Comité de Devolución de Colecciones concluyeron que, por los controvertidos orígenes y la historia del libro de Houssaye, era necesario eliminar los restos humanos de sus colecciones, dada la complejidad ética implicada. El libro, ahora sin su encuadernación original, ha sido completamente digitalizado y está accesible al público en formato digital. La piel humana que se usó en la encuadernación no se encuentra disponible para consulta, ni física ni digitalmente.

«El libro desencuadernado permanecerá en la colección de la Biblioteca Houghton y estará nuevamente disponible para los investigadores, pero sin su portada», Anne-Marie Eze, bibliotecaria asociada de la biblioteca Houghton.

Los restos humanos retirados de “Des destinées de l’âme” se mantienen en resguardo seguro en la Biblioteca de Harvard. Se está realizando una investigación más detallada sobre la procedencia del libro y la identidad de la mujer a la que pertenecía la piel. En este proceso, la biblioteca colabora con autoridades de la Universidad y de Francia para establecer un método digno y respetuoso para el entierro de los restos.

«El problema central con la creación del volumen fue un médico que no vio a una persona completa frente a él y llevó a cabo un acto odioso al quitar un trozo de piel de un paciente fallecido, casi con certeza sin consentimiento, y lo usó en un libro. encuadernación que ha sido manejada por muchos durante más de un siglo. Creemos que es hora de que los restos descansen», Tom Hyry, bibliotecario asociado de la Universidad para archivos y colecciones especiales.

Fuentes y más información: Harvard Library (1 y 2) | Shutterstock |